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Pour ceux qui ont assisté aux 24 Heures du Mans ces deux dernières années, l'édition 2016 va leur paraître un peu fade. La faute au Groupe Volkswagen qui prétexte l'affaire des TDI truqués pour réduire la voilure en passant de trois à deux voitures aussi bien chez Porsche, l'équipage victorieux en 2015 n'étant même pas reconduit, que chez Audi. Un faux prétexte lorsqu'on sait qu'une troisième voiture ne coûte pas un tiers de budget supplémentaire.

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Du coup voilà un plateau LMP1 réduit à peu de chose mais heureusement, en ne sachant plus s'appuyer sur une troisième unité, les marques allemandes perdent l'avantage qu'elles possédaient sur Toyota. Espérons maintenant que la TS050 Hybride sera revenue à la hauteur des Allemandes qui n'ont pas attendu les Japonais pour revoir leur copie puisque si Audi alignera un modèle totalement inédit, Porsche poursuit l'évolution constante de sa 919. Bref, la bataille sera rude et pour ceux qui aiment le bruit des vraies voitures de courses, la présence confirmée des deux Rebellion R-One motorisée par un V8 AER est une excellente nouvelle. Enfin la peu brillante P1/01 sera également au départ. Notez que ces deux écuries privées seront chaussées en Dunlop.

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Aux neuf prototypes LMP1 s'opposent 22 (!) LMP2 conduites par des professionnels mais aussi des amateurs qui vont constituer de véritables chicanes volantes pour les équipages d'usine. Cela risque d'être une nouvelle fois chaud en piste. Parmi les équipes, citons Thiriet by TDS Racing, G-Drive Racing, Signatech-Alpine, Baxi DC Racing Alpine, Krohn Racing, Greaves Motorsport, Strakka Racing, Race Performance, Murphy Prototypes, Pegasus Racing, RGR SPort by Morand, SMP Racing, Extrême Speed Motorsports, Michael Shank Racing, Eurasia Motorsport, SO24! by Lombard Racing, Manor et les vainqueurs de 2015, KCMG.

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Les châssis se partagent entre les Oreca et ses dérivés, les Ligier, Gibson, Morgan et BR01. Du côté des motorisations, Nissan, Judd et AER sont au programme. C'est dans cette catégorie que nous aurons le seul Belge engagé puisque Laurens Vanthoor sera au volant de la Ligier JSP2 HPD #49 du Michael Shank Racing. Espérons que le moteur tienne puisque c'est de lui qu'est venu l'abandon de la voiture lors des dernières 24 Heures de Daytona.

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Finalement, c'est probablement du côté des LMGTE PRO que le spectacle va être total avec l'arrivée en masse des Ford GT qui seront au nombre de quatre!

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La guerre est déclarée du côté de Deaborn face au concurrent historique, GM, qui comptera sur deux Corvette C7-R au même titre que Ferrari, avec deux 488 GTE, Porsche et Aston Martin. La lutte risque d'être torride entre ces équipages officiels qui tenteront de ravir le titre à Porsche AG, victorieux en 2015 avec ses 911 RSR.

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Du côté des équipages privés du LMGTE AM, on retrouve une Corvette C7R, des Ferrari 458 GTE, des Porsche 911 RSR et des Aston Martin Vantage V8 mais attention là aussi aux peintres sur la piste...

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22:41 Écrit par Benoît Lays dans Actualité, Circuit | Lien permanent | Commentaires (0) | Tags : endurance, course, le mans, 24, heures, hours, lmp1, lmp2, invités, plateau, 2016, lmgte, pro, am, porsche, audi, toyota, rebellion, corvette, ford, gt, retour, 911, ferrari, 488, aston, martin, vanthoor | | |

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Les futurs animateurs des 24 Heures du Mans se sont retrouvés le week-end passé sur la piste pour l'habituelle journée-test. C'est durant la séance de l'après-midi et sur une piste encore sèche que le jeune Brendon Hartley (Porsche 919 Hybrid #17) établissait un tour en 3'21''061, neuf dixièmes plus vite que la référence matinale de son coéquipier Romain Dumas au volant de la Porsche n°18. Ce chrono se révélait inférieur à la pole position de la dernière édition des 24 Heures fixée alors à 3'21''789. Il se disait même que la barre des 3'20" serait probablement franchie lors des essais qualificatifs, chrono nous ramenant au temps des Peugeot 908 HDI.

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«C’est une sensation unique de revenir au Mans et de prendre la piste avec notre numéro 17 pour la première fois. La matinée s’est révélée productive avec les essais sur le sec, et il était ensuite intéressant d’acquérir de l’expérience sur piste humide. L’après-midi, nous avons réalisé un grand pas en avant et notre rythme sur le sec était vraiment bon.»

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À 0"884 du Néo-Zélandais, on retrouvait donc la Porsche n°18 de Dumas/Jani/Lieb, tandis que l’Audi n°9 de Filipe Albuquerque prenait la troisième place du jour avec un temps de 3'22''307.

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Quatrième, la Porsche #19 d'Hülkenberg/Bamber/Tandy pointait à 1"261 du meilleur chrono du jour devant l'Audi R8 E-Tron Quattro #7 de Fassler/Lotterer/Tréluyer et la R18 n°8 de Di Grassi/Jarvis/Duval. Autant dire que les machines allemandes paraissent invincibles avec six voitures aux six premières places. En sachant qu'un incident est toujours possible pour l'une ou l'autre voiture, cela fait quatre voitures ou au pire, trois à l'arrivée.

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En choisissant de débarquer dans la Sarthe avec deux TS040, Toyota se complique terriblement la vie. D'autant que la meilleure japonaise pointe à quatre secondes du temps de référence. Ainsi, elles achevaient la seconde session en septième et huitième position. Anthony Davidson a signé un 3'25''321 sur la n°1, 1"6 devant la Toyota n°2 d’Alex Wurz.

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Et ne parlons pas des débuts vraiment peu reluisants de Nissan en LMP1 même si l'équipe tente encore de nous faire croire que tout va bien: «Beaucoup de gens avaient prédit que nous ne serions pas présents avec trois autos, voire pas présents du tout, confiait Darren Cox. Ainsi, ils ont pu voir que nous avions tenu nos engagements. Regardez, tout va bien. Nous avons beaucoup de pièces de rechange, trois kits de carrosserie complets par voiture, 10 moteurs, 10 boîtes de vitesses, etc. Nous sommes une grosse équipe. Ce n’est pas qu’une opération marketing mais bien un vrai programme sportif.» Finalement, c'est Olivier Pla qui sauvait la journée des Japonaises avec un 18è chrono en 3'34"383 sur la GT-R LM NISMO n°23, près de cinq secondes devant la Nissan #22.

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Les deux Rebellion R-One à moteur AER étaient les privées les plus rapides, la n°12 de Nicolas Prost réalisant son meilleur tour en 3'30''508.

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En LMP2, c'est la Ligier JSP2-Judd #34 du OAK Racing pilotée par le Canadien Christopher Cumming et notre compatriote Laurens Vanthoor qui signait le meilleur chrono de la journée en 3'41''919 devant la Signatech Alpine A450b-Nissan #36 de /Chatin/Capillaire et l’ORECA 03R-Nissan n°48 de Murphy Prototypes confiée aux mains de Chandkok/Patterson/Berthon.

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Contrairement à ce matin, Aston Martin Racing répliquait pour mener les deux catégories GT: LMGTE Pro et LMGTE Am.

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Chez les Pro, Darren Turner tournait en 3'58''069 au volant de la Vantage V8 n°97, avec 0"093 d’avance sur la Corvette n°64 d'Oliver Gavin et 0"547 sur la Ferrari 458 Italia AF Corse Ferrari n°51 de Bruni/Vilander/Fisichella.

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En LMGTE Am, c'est le très peu amateur Pedro Lamy qui prenait l’avantage à bord de l’Aston Martin n°98 en signant un 3'59''338, reléguant à 1"4 la Ferrari n°61 d’AF Corse et à 1"9 la Porsche n°86 du Gulf Racing.

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Les concurrents retrouveront la piste mercredi 10 juin à 16 heures pour la première séance d’Essais Libres de la 83e édition des 24 Heures du Mans.

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16:26 Écrit par Benoît Lays dans Actualité, Circuit | Lien permanent | Commentaires (0) | Tags : le mans, 24 heures, 24h, lm24, essais, tests, dimanche, préliminaires, audi, porsche, toyota, nissan, ligier, oreca, aston martin, corvette, ferrari, 458, lmgte, pro, am, chronos, rookies | | |

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Déjà largement victorieuses à Silverstone où elles avaient signé un doublé et profité au mieux des conditions climatiques calamiteuses, les Toyota ont à nouveau imprimé leur cadence sur le toboggan de Francorchamps sous un soleil des plus inhabituels dans ce que l'on continue de qualifier de pot de chambre des Ardennes.

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Auteur de la pole-position, l'équipage de la Porsche 919 Hybrid n°14 prend la tête dès l'entame de la course, avec Neel Jani aux commandes. Mais un ravitaillement plus long suite à des soucis électriques permet à la Toyota TS040 Hybrid pilotée par Nicolas Lapierre de s'installer en tête après deux heures de course.

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Position qu'elle ne quittera plus jusqu'au drapeau à damier. Autant dire que Toyota triomphe à nouveau dans une épreuve qui s'est révélée des plus tranquilles pour l'équipage Davidson/Lapierre/Buemi déjà victorieux en Angleterre!

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Derrière, les choses ont pas mal évolué durant la course et la Toyota n°7 n'a pu renouveler le doublé. Taquinée en début de course par cette Porsche #14, en verve jusqu'à ce que Dumas soit contraint de s'arrêter durant trois tours pour tenter de remettre les systèmes à zéro, elle a vu l'Audi n°1 signer une remontée imparable.

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Au final, la meilleure des deux Porsche termine 4e derrière l'Audi n°1 (Duval/Kristensen/Di Grasssi), qui s'en sort finalement mieux qu'espéré puisqu'elle signe la deuxième place devant la TS040 de Nakajima/Sarrazin/Wurz. Auteurs d'une stratégie agressive en termes de pneus et de relais, les hommes du Docteur Ullrich ont bien du mal à garder la tête hors de l'eau.

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A l'oeil, dans le Raidillon, c'est pourtant l'Audi qui semblait la plus stable face aux Toyota et Porsche mais cela se paye visiblement en terme de rapidité puisque le meilleur temps de l'Audi la plus rapide est de 2'02"600 là où la meilleure Toyota tourne en 2'01"327 et où la Porsche le plus véloce signe un chrono de 2'01"898.

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Toujours est-il qu'on semble rester calme, du côté des vaincus, avant le prochain rendez-vous qui aura lieu, excusez du peu, dans la Sarthe pour les 24 Heures du Mans qui demeure la chasse gardée d'Audi mais qui pourrait bien connaître enfin un vainqueur différent depuis la victoire chanceuse de Peugeot en 2009.

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Le top 5 est complété par les Audi R18 n°2 de Fässler-Lotterer-Tréluyer et la version Le Mans #3 de Bonanomi-Albuquerque qui se sont livrés à une solide bagarre pour la cinquième place durant les six heures de course. Notre coup de coeur va pourtant à la Rebellion R-One n°12 de Prost-Heidfeld-Beche qui termine bravement en septième position pour sa première sortie en course alors que la #13 de Kraihamer-Leimer-Belicchi est définitivement rentrée aux stands après avoir rencontré de nombreux soucis de jeunesse durant le week-end.

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En LMP2, le G-Drive Racing décroche également un nouveau succès après Silverstone avec la Morgan-Nissan de Pla-Rusinov-Canal qui a rapidement pris les commandes de la catégorie suite à une pénalité infligée à l'Oreca 03 n°27 du SMP Racing pilotée par Minassian-Zlobin-Mediani. La Zytek du Jota Sport de Gené-Tincknell-Dolan et l'Oreca 03 KCMG de Howson-Bradley-Imperatori complètent le podium sans avoir pu venir inquiéter la n°26.

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AF Corse signe également un superbe week-end à Spa-Francorchamps. La Ferrari n°51 de Bruni-Vilander a dominé tout le week-end et s'impose sans surprise en GTE Pro devant la Porsche n°91 de Pilet-Bergmeister et la seconde F458 de l'écurie italienne emmenée par Rigon-Calado. La structure d'Amato Ferrari s'impose également en GTE Am avec la n°61 de Cioci-Perez Companc-Venturi qui devance les deux Aston Martin avec la Vantage n°95 de Pousen-Stanaway-Heinemeier Hansson en deuxième place devant la n°98 de Lamy-Dalla Lana-Nygaard.

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La seule équipe belge engagée, Prospeed Competition continue de nous faire rigoler. Avec un Emmanuel Collard qui n'est définitivement plus une flèche, la Porsche 911 GT3 RSR engagée dans la catégorie LMGTE-AM termine à 5 tours de la Ferrari victorieuse dans cette catégorie.

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Et tant que nous en sommes à nous plaindre, nous relayerons ici des réflexions entendues à droite et à gauche concernant des équipes et surtout des pilotes, à l'image du très antipathique Olivier Pla, qui se prennent beaucoup trop pour des stars et qui rechignent à répondre aux questions des journalistes, du speaker officiel ou encore du simple quidam. Il serait regrettable que le joli succès de foule vécu à Spa ce premier week-end de mai se transforme en flop à cause de personnes trop pressées de se croire arrivés!

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18:28 Écrit par Benoît Lays dans Actualité, Circuit | Lien permanent | Commentaires (0) | Tags : wec, championnat, monde, endurance, 6 heures, spa, francorchamps, toyota, audi, porsche, ts040, r18, 919, hybrid, ferrari, aston marin, lmgte, lmp1, lmp2 | | |

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En parvenant à chiper la première position à la #8 dès le départ, la Toyota TS40 n°7 de Davidson-Lapierre-Buemi a accompli le plus dur de sa tâche puisqu'après, il s'est agi pour eux de gérer au mieux les conditions météorologiques particulièrement délicates sur le tracé anglais en ce week-end pascal. Partis comme des furieux, les pilotes de LMP1 ont oublié que la course durait six heures. Un véritable peloton de sprint avec des dépassements dans tous les sens. Des Audi qui passent une Toyota avant d'être passées à leur tour par les Porsche, franchement, on se demande parfois si les pilotes réfléchissent.

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Sans parler des dépassements parfois très très chauds sur les LMP2 mais surtout sur les LMGTE, elles-même en proie à de chaudes luttes entre elles. Bref, le spectacle offert sur la piste durant cette première manche du WEC 2014 ne nous fera pas regretter notre défection de la F1 et du WTCC, deux compétitions où les dépassements sont rares ou trop faciles. Et puis quand la météo s'en mêle, la course prend encore une autre dimension avec des pilotes qui s'en sortent bien mieux que d'autres lorsqu'il s'agit de jongler entre les pneus, la glisse et les attardés. 

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Ainsi, une première grosse averse s'abat sur Silverstone peu avant la première heure de course. Et c'est Luca Di Grassi, à bord de l'Audi R18 e-quatro #1, qui se laisse surprendre par une coulée d'eau et qui s'en va taper le rail pour le compte. C'est aussi à ce moment-là que la roue avant gauche de la Porsche 919 Hybrid #14 de Neel Jani prend la pour d'escampette obligeant le pilote suisse à repasser par les stands. Revenu en piste après 16 minutes de réparation, autant dire que deux des six favoris étaient déjà hors-jeu, l'Audi ayant sa monocoque trop endommagée pour poursuivre. Peu après, au 30e tour, la Porsche retardée abandonnait définitivement sur panne de transmission.

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Devant, la Toyota de tête n'a jamais été inquiétée. Certes, l'Audi n°2 a occupé la deuxième place en fonction des ravitaillements mais le bolide allemand n'a jamais pu venir inquiéter les Japonais. Et puis petit-à-petit, l'Audi rescapée s'est vue distancer par la deuxième Toyota tandis que la Porsche rescapée (Bernhard-Hartley-Webber) prenait résolument la troisième place. Mais pour Audi, la descente aux enfers n'est pas terminée.

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Après la faute de débutant de Di Grassi, c'est Benoît Tréluyer, pourtant bien plus aguerri, qui se laisse piéger sur une bande blanche. L'arrière de l'Audi #2 lui échappe et il tape durement un mur peu après deux heures de course. Alors que l'épreuve est mise sous le régime de la voiture de sécurité, le pilote français perd la tête et veut à tout prix reprendre la piste alors que le train avant de l'Audi est totalement détruit… un comportement qui ne le grandira pas. Bref, voilà le Dr Ullrich avec deux châssis très endommagés avant le deuxième rendez-vous qui se déroulera déjà dans dix jours, sur le plus beau circuit du monde à Spa-Francorchamps. Heureusement pour les deux fautifs du week-end, les têtes ne devraient pas encore tomber au sein de l'usine allemande.

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Finalement, la course sera interrompue avant son terme suite à une nouvelle grosse averse. Le doublé des Toyota est le premier réussi par la marque japonaise depuis son arrivée en WEC. En signant un podium pour ses débuts dans la discipline, Porsche démontre que le travail effectué durant l'hiver porte ses fruits et que le choix d'un petit quatre cylindres essence turbo n'est pas totalement idiot. Et pour les anti-diesels en sport automobile que nous sommes, voir Audi se prendre les pieds dans le tapis de cette manière ne peut que nous amuser.

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Un premier profil des forces en présence s’est donc déjà dessiné lors de ce premier rendez-vous: à Porsche les secteurs rapides où son kit aéro Le Mans à faibles appuis fait des merveilles, à Audi les portions techniques et à Toyota la meilleure homogénéité: nulle part la plus rapide, nulle part la plus lente. Sans lacune évidente, la TS040 Hybrid cherche avant tout à ménager ses pneus et les tours alignés sur un tempo identiques par les pilotes des Japonaises ont éveillé les craintes de la concurrence, incapable de garder le même rythme après trois tours.

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Dans la catégorie LMP2, la bataille était sans merci entre l'Oreca03 Nissan n°47 de KCMG et la Morgan Nissan n°26 de G-Drive Racing qui prend finalement la première place du classement. Tout au long de la course, les deux protagonistes se sont livré bataille en échangeant leurs positions en tête. Dans la deuxième partie de la course, KCMG menait les débats, G-Drive suivait à moins de deux secondes, offrant aux spectateurs sur place et derrière leurs écrans une action captivante.

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Cette dynamique a pourtant été stoppée quand KCMG a dû effectuer une pénalité sous forme de passage dans les stands (drive through) pour avoir transgressé le règlement limitant la vitesse dans la voie de sécurité durant la période de Safety Car. G-Drive prend donc définitivement les points de la victoire en passant en tête sous le drapeau à damier.

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Marco Holzer, Frederic Makowiecki et Richard Lietz ont offert la première victoire de la saison au team allemand, au volant de la Porsche 911 RSR n°92 qui termine avec 45 secondes d'avance sur sa soeur la n°91 de Pilet, Bergmeister et Tandy. La Vantage V8 n°97 de Darren Turner et Stefan Mücke prend les points de la troisième place pour l'écurie britannique Aston Martin Racing. Quatrième, la Ferrari n°51 AF Corse fini sa course dans le même tour que le vainqueur.

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Après avoir dépassé Gianmaria Bruni parti en pole position, dans le douzième tour, les deux Porsche 911 RSR se sont partagé les tours en tête. La n°91 était devant pendant toute la première partie de la course, mais après le changement de météo et la pluie de plus en plus forte qui s'abattait sur le circuit, le team décidait de mettre en place deux stratégies différentes pour ses voitures et faisait entrer la n°91 pour la passer de pneus intermédiaires aux pneus pluie.

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Elle rentrait aux stands juste avant la sortie de la voiture de sécurité, ce qui donnait à la n°92 un avantage considérable qui emmenait ses pilotes sur la première marche du podium. Les conditions de piste devenant de plus en plus dangereuses, la direction de piste choisissait de mettre un terme à la course, à 38 minutes de la fin prévue.

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Dans la catégorie LMGTE Am le constructeur vainqueur signe également un doublé, mais cette fois-ci ce sont les Britanniques d'Aston Martin qui remportent le trophée bien mérité. Cette victoire est par ailleurs une parfaite entrée en matière pour les célébrations des 10 ans de l'écurie en 2014. Monter sur le podium de la première course de la saison, devant ses fans et sur ses terres, quoi de mieux pour l'Aston Martin Vantage V8 n°95 de l'équipage Danois composé de David Heineimeier Hansson, Nicki Thiim et Kristian Poulsen? Le trio termine avec une minute d'avance sur sa voiture soeur, la n°98 de Paul Dalla Lana, Pedro Lamy and Christoffer Nygaard. La troisième place de la catégorie est occupée par la Ferrari F458 Italia n°81 du team AF Corse, pilotée par Steve Wyatt, Michele Rugolo et Sam Bird qui débutait à Silverstone.

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22:44 Écrit par Benoît Lays dans Actualité, Circuit | Lien permanent | Commentaires (0) | Tags : wec, silverstone, 6 hours, endurance, course, manche, toyota, audi, porsche, hybride, lmp1, lmp2, lmgte, gt, ferrari, 911, f458 | | |

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Le Toyota Racing s’est emparé aujourd’hui de sa seconde pole position consécutive lors des 6 Heures de Silverstone, manche inaugurale du Championnat du Monde d’Endurance (WEC), mais avec l’une des marges les plus étroites, juste 5 millièmes de seconde! En fait, ce fut une session âprement disputée car seulement 0.452 seconds séparent les six LMP1-H engagées par les trois constructeurs, Toyota, Audi et Porsche. Les trois usines se sont emparés des trois premières places démontrant à quel point le plateau sera compétitif en 2014.

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La moyenne des quatre meilleurs temps d’Alex Wurz et Kazuki Nakajima sur leur Toyota TS040 Hybrid n°7 (les deux meilleurs temps au tour de chaque pilote sont additionnés pour former un temps moyen) est de 1'42"774. Le duo austro-nippon partage le cockpit de la Toyota avec Stéphane Sarrazin.

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Juste derrière la voiture de la pole position, on trouve l’Audi R18e-tron quattro n°1 de Tom Kristensen et Loïc Duval qui ont établi leur temps moyen sur les 4 tours à 1'43"779. Quant au nouveau venu sur la voiture n°1 cette année, Lucas di Grassi, il courra avec les deux champions du monde en lieu et place d’Allan McNish qui s’est retiré de la compétition automobile à la fin de la saison dernière.

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Troisième sur la grille, on trouve la Porsche 919 Hybrid n°14 de Romain Dumas, Neel Jani et Marc Lieb, le pilote français  et le Suisse ayant pris part à la qualification aujourd’hui. Leur moyenne de  1'43"087, est seulement d'un dixième plus rapide que l’Audi n°2 de Fässler-Lotterer-Tréluyer.

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Les deux Lola Rebellion Racing sont, quant à elles, séparées d’un seul dixième de seconde, la n°13, qualifiée par Fabio Leimer et Dominik Kraihamer, devançant la voiture sœur, la n°12, pilotée par Heidfeld et Beche.

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G-Drive Racing maintient son avantage en haut des classements de la catégorie LMP2, Olivier Pla et Roman Rusinov ont qualifié la Morgan Nissan n°26 avec une moyenne de 1:49'156, devant l'ORECA Nissan n°47 de KCMG pilotée par Tsugio Matsuda et Richard Bradley de seulement 0,28 seconde. Les deux ORECA03 Nissan de SMP Racing ont rencontré des difficultés à faire fonctionner leurs pneumatiques dans le froid, elles partiront respectivement à la 11e et 12e place du classement général.

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Du côté des LMGTE Pro, c'est la Ferrari F458 Italia AF Corse n°71 de Bruni/Vilander qui signe la meilleure moyenne devant les deux Porsche 911 RSR officielles confiées à Pilet/Bergmeister/Tandy et Holzer/Makowiecki/Lietz. Une autre Ferrari F458 AF Corse signe le quatrième temps à sept dixièmes de la pole position.

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Le départ des 6 Heures de Silverstone sera donné demain dimanche 20 avril à 13h00. Les conditions météos s'annoncent changeantes... la course promet d'être à rebondissement.

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18:42 Écrit par Benoît Lays dans Actualité, Circuit | Lien permanent | Commentaires (0) | Tags : wec, silverstone, 6 heures, endurance, toyota, porsche, audi, ferrari, lmp1, hybride, lmgte, pro, am | | |